“Bailando con el enemigo”, así han titulado esta increíble fotografía conseguida por el telescopio SPHERE que muestra la lucha entre dos estrellas cercanas a la Tierra. Los dos astros que forman la estrella binaria R Aquarii viven una relación turbulenta en la que la más joven está robando material a su compañera moribunda.

La mayoría de las estrellas suelen unidas entre ellas por la gravedad como si de un vals se tratará, pero existen situaciones en las que ese baile sosegado se convierte en una batalla épica. La naturaleza puede ser muy cruel incluso fuera de nuestro planeta y cuando una estrella entra en su última fase de vida, las más jóvenes no pierden la oportunidad de captar parte de esa energía y materiales para hacerse más grandes.

Como si de un documental de naturaleza salvaje se tratara, esta fotografía realizada por el telescopio SPHERE del Observatorio Europeo del Sur o ESO en su siglas inglesas, muestra momento de esa larga agonía que está viviendo el gigante rojo de la estrella binaria R Aquarii. La claridad de la imagen ha despertado el asombro de la comunidad científica que lleva tiempo observando esta relación turbulenta.

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En la fotografía se pueden ver los látigos de material expulsados por el gigante. Mientras la estrella enana blanca que le acompaña acumula ese material en su superficie para desencadenar en una explosión de nova, que consiste en una explosión titánica termonuclear que arroja una gran cantidad de material y energía al espacio.

La más grande de las dos estrellas se conoce como el tipo de estrella variable Mira que se caracteriza por su color rojo intenso y su gran expansión. Al final de su vida este tipo de estrellas comienzan a latir y se vuelven 1000 veces mas brillantes que el Sol que empiezan a lanzar materiales al vacío interestelar.

El material expulsado por la estrella más antigua se va acumulando en la superficie de la enana blanca debido a la intensa fuerza de gravedad que su cuerpo genera. A medida que se va acumulando más material, este se calienta cada vez más, hasta alcanzar una temperatura crítica para la ignición de la fusión nuclear transformando grandes cantidades de hidrógeno y helio en elementos más pesados. Este proceso que normalmente es lento y estable en las novas resulta tremendamente violento.

Telescopio

Todo esto está ocurriendo a tan solo 650 años luz del planeta Tierra, una distancia realmente cercana. Para hacerse una idea más clara, el diámetro de la Vía Láctea es de 150.000 años luz. Así R Aquarii es una de las estrellas binarias más cercanas a la Tierra.

La fotografía tomada por el SPHERE ha conseguido una gran repercusión por superar en nitidez y detalles a las observaciones realizadas por el telescopio Hubble de la NASA.